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Las bacterias coliformes se consideran indicadores de contaminación fecal y a menudo son utilizadas para monitorear la calidad del agua. Su detección en el entorno de producción o alimentos sólidos indica una deficiencia en las condiciones higiénicas.

El término "bacteria coliforme" no describe un grupo taxonómico; sino que representa un subconjunto de algunos géneros de la familia de enterobacterias. Sus características bioquímicas comunes permiten su identificacion mediante la utilización de medios nutritivos que contienen sustratos cromogénicos para su enzima β-galactosidasa.

La coliforme más conocida, Escherichiacoli, es un residente común de los intestinos de los animales de sangre caliente, pero también se puede encontrarse en el ambiente y transmitirse a las instalaciones de fabricación de alimentos y fuentes de agua potable.